破天荒!亿万富翁维珍银河老板成功上“太空”

破天荒!亿万富翁维珍银河老板成功上“太空”

“地球是人类的摇篮,但是人类不能永远生活在摇篮里。”航天科学家康斯坦丁·齐奥尔科夫斯基的一句话,注定了人类的征途将是星辰大海。

北京时间22:30左右,维珍银河创始人、亿万富豪理查德·布兰森乘自家VSS Unity飞船进入太空,比蓝色起源的贝索斯早了9天,抢先开启了“太空之旅”。

可以看到,整个飞行过程完美完成,在下降过程中,布兰森轻松地拉着后座乘员的腿玩了起来,相当地放松。

维珍银河曾宣布最快2022年将提供太空商业航班,这意味着只要你付费,就可以实现太空之旅。

据了解,维珍银河已经以20万-25万美元的价格出售了600多张“旅游门票”。维珍银河和蓝色起源都是将游客送入亚轨道太空,只是短暂在太空边缘停留;而马斯克SpaceX是将乘客送入轨道,进入更长时间的旅行。

Ars Technica的资深太空领域编辑埃里克·拜格曾说,“他(马斯克)可能认为布兰森与贝索斯的比赛是一场杂耍。”

飞行之前,布兰森还在推特上晒出了与马斯克的合影,并表示非常兴奋,感觉非常好,而且做好了充分准备。

有人甚至认为布兰森的维珍银河称不上是太空之旅!?

剑指贝索斯 早9天实现“太空之行”?

在贝索斯宣布7月20日将成为蓝色起源首次太空游的首批游客之后,维珍银河创始人、冒险家理查德·布兰森随即宣布参与公司7月11日的载人试飞,而且将进行全球现场直播,这将是全球首次亚轨道太空飞行直播。而在此之前他还一直拒绝透露何时飞往太空,原因是上市公司对他有限制。

他说:“我一直是个梦想家。我妈妈教导我永远不要放弃,去追求星空。7月11日,是时候搭乘维珍银河公司下一次发射的飞船,将梦想变成现实。”

这次载人飞行任务代号为VSS Unity 22,是维珍银河太空船2号联合体(联合号/团结号/统一号)第22次试飞,也是第4次载人航天飞行。今年5月22日,维珍银河已经完成了其载人飞船的第三次太空飞行。

这次太空飞行共有6名乘员,包括两名太空飞行员:Dave Mackay、Michael Masucci和4名飞行任务专家Richard Branson(理查德·布兰森,维珍银河创始人)、Beth Moses(维珍银河首席宇航员教官)、Colin Bennett(维珍银河首席运营工程师)、Sirisha Bandla(维珍银河政府事务和研究运营副总裁)。

北京时间2021年7月11日,22:30左右,维珍银河的VSS Unity(团结号)“太空船2号”和母舰VMS Eve(充气式飞机)从北美的新墨西哥州沙漠跑道上起飞,当飞机飞到5万英尺高空(15·24公里),释放“团结号”,然后“团结号”再点燃火箭引擎,升上太空边缘,此时,布兰森以及乘员则可以体验几分钟的失重状态,最后飞船以滑翔方式返回地球。

维珍银河完美地完成了此次飞行任务。

据悉,维珍银河已经以20万-25万美元的价格出售了600多张“旅游门票”。根据目标,2022年初开始维珍银河将付费乘客送入太空边缘。

20公里之差,14倍费用之别

与布兰森一样有个“太空梦”的还有世界首富、前亚马逊CEO贝索斯,以及“钢铁侠”马斯克。

正如上文所说,维珍银河和贝索斯的蓝色起源都是将游客送入亚轨道太空。马斯克的SpaceX则会搭载乘客进入轨道,进行成长时间的旅游,比如前往国际太空站。所以才有了马斯克对蓝色起源的嘲讽“尚未将任何航天器送进地球轨道”。

所谓亚轨道,是指距离地面20千米至100千米的空域,处于现有飞机的最高飞行高度和卫星的最低轨道高度之间,也称为临近空间或空天过渡区,大致包括大气平流层区域、大气中间层区域和部分电离层区域。这一区域既不属于航空范畴,也不属于航天范畴。

亚轨道飞行与轨道飞行的最大区别在于亚轨道不能环绕地球一周。从速度上来说,也就是发射初速度达不到环绕地球所必须的第一宇宙速度,所以抛射体在到达最高点之后高度就会一直下降,并且在绕回发出点之前就会落地。

亚轨道飞行可以看做一个近地点附近轨道在地面以下的椭圆轨道,也可以看做是一种非理想状态下、特殊的抛体运动。

亚轨道飞行,航天器进入了外层空间,游客进入失重状态,可以解开安全带漂浮,并通过“太空窗户”欣赏地球的曲线和漆黑的太空。

虽然同为亚轨道太空之行,维珍银河与蓝色起源实现的方式有所不同。蓝色起源采用垂直发射系统,其使用火箭将搭载乘客的太空舱发射到地球上方约100公里处。从这里开始,参加太空飞行的人员将在下降时经历几分钟的失重。太空舱的降落伞随后展开,允许软着陆。

而维珍银河则是飞船从飞机母舰上释放,并加速到音速的3倍以上。然后,飞船会在80公里高度以上的微重力状态下停留几分钟,最后缓慢翻转并滑行回地球,降落在跑道上。

蓝色起源认为,布兰森所搭乘的维珍银河公司飞船不过是一架“高空飞机”,甚至不会打破人们普遍认可的太空边缘界限。

从高度来看,维珍银河与蓝色起源相差了20公里,而这20公里涉及到了一个非常关键的标准:卡门线。

卡门线是以西奥多·冯·卡门(Theodore von Kármán)命名的。他是匈牙利裔美国工程师和物理学家,我国科学家钱伟长、钱学森、郭永怀的亲老师,与被誉为“中国航天之父”的钱学森共同创造了“卡门-钱公式”。

卡门线被视为地球大气层和外层空间之间的边界,也是航空和航天的分界线。根据国际航空航天标准制定和记录机构FAI的定义,卡门线位于地球海拔100公里处。(并非所有组织都认同这一定义,比如美国空军和NASA,将其界定为海拔80公里。)实际上,在厚达1000千米以上、没有明显界限的大气层里,100公里处只是稠密大气层的顶部。

据报道,维珍银河的VSS Unity在50千米以上飞行了3次,无法到达卡门线。蓝色起源的新谢泼德在15次飞行中有12次超过100千米;其他三次飞行超过80.4千米。

20公里之差,维珍银河每个座位票价20万-24万美元,而蓝色起源的票价被拍卖到了280万美元。

太空之旅竞赛开始 何时实现航班化?

布兰森将行程提前,显然是为了胜贝索斯。而在维珍银河与蓝色起源之后,马斯克旗下SpaceX也宣布将在9月中旬送4位“平民”实现太空之游。私人探索太空领域的竞争越来越激烈。

这是一个上百亿美元的蓝海市场。瑞银(UBS)曾在一份报告中估计,到2030年,包括亚轨道和轨道在内的太空旅游潜在市场价值将达到30亿美元。

而航天行业咨询公司NSR则预计到2028年亚轨道市场价值将达到28亿美元,未来十年总收入将达到104亿美元。而轨道市场将达到6.1亿美元,未来十年总收入将达到36亿美元。

迄今为止,已经有7、8位游客实现了轨道太空之旅,但毫无意外都是富豪。何时普通民众才能有时间实现太空旅游?

在今年6月份,香港理工大学举办的航天科技交流沙龙上,有媒体向中国工程院院士、神舟飞船首任总设计师戚发轫询问了这一问题。他回答道,这个问题好回答也不好回答,要想清楚太空旅游是干嘛的。

“美国很多公司在搞,但都是短暂地上去一下,而且是在亚轨道。中国不是能否做到的问题,而是看国家是否需要,不是简单地花几千万上去转一圈。”他提到。

对于普通民众要实现轨道太空之旅,相关专家认为,一是需要成本降下来,太空之旅实现航班化,二则是安全性需要提高。

“真正的太空旅游时代还没有到来。但是伴随着商业航天或叫新航天的快速发展,新一轮的真正的太空旅游将会很快就会出现在大家面前。从仅仅在太空停留几分钟的临近空间太空旅游开始,到近地轨道的太空旅游和太空旅馆,再到月球环绕旅游,直到能够到达月面的旅游,以及月球旅店。”中国科学院国家空间科学中心研究员,中国空间科学学会理事长,国际宇航科学院院士吴季曾说道。

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